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La battaglia dei semiconduttori: Taiwan si protegge col suo “scudo di silicio”

Le differenze sullo status di Taiwan hanno alimentato le crescenti tensioni tra l’isola e la terraferma. E Taiwan ha il potenziale per diventare un punto di rottura nelle relazioni tra Stati Uniti e Cina.

La piccola isola di Taiwan, un Paese di 24 milioni di abitanti, ha sempre avuto una situazione politica complessa.

La sua storia è costellata di occupazioni da parte di diverse nazioni, dall’Olanda alla Spagna, dalla dinastia Manchu-Qing al Giappone.

Ad oggi, la situazione Taiwanese sta subendo grandi pressioni da parte della Cina, che non l’ha mai riconosciuta come indipendente, e che ora ha posto una mezza dozzina di installazioni militari che sorvegliano la costa orientale di Taiwan.

Dall’altro lato troviamo un’altra potenza che sente il bisogno di proteggere i diritti taiwanesi: gli Stati Uniti, i quali continuano a vendere alle forze armate taiwanesi attrezzature di difesa all’avanguardia, cosa che non piace alla Cina.

Cina e Taiwan: rischio di una guerra?

In tutta Taiwan, i cittadini stanno pensando più seriamente alla possibilità di una guerra.

Attualmente, Xi è limitato dal fatto che un attacco sarebbe un enorme azzardo, che potrebbe spingere la Cina in una costosa guerra con gli Stati Uniti.

Tuttavia continua a mantenere un atteggiamento sempre più aggressivo, ma con i dovuti rispetti per la controparte americana: la Cina vuole evitare che i difficili rapporti con gli Stati Uniti peggiorino.

Stati Uniti e Cina: le potenze mondiali giocano a scacchi con Taiwan

La frizione fra i due colossi mondiali iniziò ad incrinarsi già nel 2019, ma le cattive relazioni tra Stati Uniti e Cina vanno a vantaggio di Taiwan.

Ad oggi, gli Stati Uniti si battono e appoggiano i leader taiwanesi nelle loro decisioni: hanno riconosciuto che le autorità elette di Taiwan sono i migliori giudici degli interessi dell’Isola.

In questi giorni non dovrebbe destare molta preoccupazione il fatto che gli Stati Uniti e la Cina raggiungano accordi relativi a Taiwan senza il consenso di Taipei.

Negli Stati Uniti non c’è alcun sostegno significativo a sacrificare gli interessi di Taiwan per ottenere vantaggi da Pechino.

Il Presidente Biden è stato più esplicito nel suo sostegno a Taiwan di qualsiasi altro leader da prima di Nixon. Anche il supporto del Congresso e dell’opinione pubblica a Taiwan è molto forte, così come è molto negativo nei confronti di Pechino.

Inoltre, qualsiasi timore che gli Stati Uniti compromettano gli interessi di Taiwan dovrebbe essere ulteriormente dissipato dal fatto che le relazioni tra Stati Uniti e Cina stanno attualmente vivendo una brusca flessione.

I dati storici suggeriscono che i rapporti tra le due sponde dello Stretto e il legame tra Stati Uniti e Taiwan non derivano dalle relazioni tra Stati Uniti e Cina.

Ciò vuol dire che ciascuna delle tre diadi nelle relazioni tra Stati Uniti, Cina e Taiwan opera secondo logiche proprie ed è guidata dall’identificazione delle priorità e delle preoccupazioni di ciascuna parte.

Tuttavia, per Taiwan c’è un rischio: i rapporti tra Stati Uniti e Cina potrebbero diventare così tesi da trasformare ogni evento in una grande prova di forza.

La sicurezza di Taiwan potrebbe farsi più precaria quando viene vista come il punto centrale di scontro tra le due potenze: più Taiwan viene trascinata a diventare il fulcro della rivalità tra le USA e Cina, più Taipei sarà sottoposta a pressioni per prendere decisioni di allineamento i due.

Gli americani hanno già chiesto a Taiwan di limitare le esportazioni di alta tecnologia verso la Cina.

Sono aumentate anche le aspettative che Taiwan entri a far parte di un gruppo con altre democrazie avanzate che producono semiconduttori di fascia alta (ad esempio, Corea del Sud, Giappone e Stati Uniti).

La Cina sta esortando le imprese di Taiwan a muoversi nella direzione opposta.

Taiwan: la gallina dalle uova d’oro della Cina

Molto più di Taiwan e della Corea del Sud, la Cina ha una carenza critica di tecnici e ingegneri necessari a far funzionare le macchine di fonderia per espandere la produzione nazionale di chip.

Anche le macchine che producono chip di tecnologia matura richiedono tecnici altamente qualificati.

La Cina dispone di poco personale altamente qualificato, a meno che non abbia lavorato presso TSMC o Samsung.

Secondo una stima, la Cina ha bisogno di altri 300.000 ingegneri e tecnici per raggiungere i propri obiettivi.

Poiché anche Taiwan e la Corea del Sud sono a corto di persone con le giuste competenze, i loro governi hanno vietato ai loro ingegneri elettronici e tecnici dei semiconduttori di andare a lavorare per le aziende cinesi

Tuttavia, sarebbe pericoloso per gli Stati Uniti sottovalutare la rapida ascesa della Cina in molti aspetti della scienza e della tecnologia e quanto potrebbe essere in grado di superare la competitività degli Stati Uniti con una tecnologia di medio livello che potrebbe essere meglio adattata per il successo nei mercati globali.

Quindi, quando si tratta di semiconduttori, la Cina ha più bisogno di Taiwan che del contrario.

I produttori di chip cinesi sono ancora indietro: “la Cina non ha accesso ad attrezzature all’avanguardia”, ha detto Mehdi Hosseini, analista senior di hardware tecnologico presso Susquehanna. “Ci vorrebbe molto tempo per avere il know-how ingegneristico”.

Negli ultimi anni Pechino ha intensificato gli sforzi per la costruzione di chip, con politiche di sostegno che hanno attirato una marea di capitali privati.

L‘accumulo di debiti e il default di qualche azienda statale di chip, mostrano come il sistema sia stato incline agli sprechi, nonostante la recente crescita e lo sviluppo tecnologico di un altro gigante cinese dei chip, Semiconductor Manufacturing International Corporation.

In agosto, Pechino ha bloccato alcuni scambi commerciali con Taiwan dopo il controverso viaggio sull’Isola della presidente della Camera degli Stati Uniti Nancy Pelosi.

In particolare, i divieti non hanno riguardato l’elettronica. Secondo un rapporto del Boston Consulting Group del 2021, Taiwan ospita oltre il 90% della capacità produttiva dei semiconduttori più avanzati del mondo.

L’itinerario della Pelosi comprendeva una visita alla Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, il produttore di chip più grande e più critico al mondo. I suoi prodotti sono parte integrante di qualsiasi cosa, dai prodotti di consumo agli aerei militari.

Secondo l’azienda, però, solo il 10% delle entrate di TSMC proviene dalla Cina. Più della metà delle sue entrate proviene dagli Stati Uniti.

“In questo momento, lo status quo è che queste aziende di chip potrebbero non dipendere dalla Cina quanto il contrario”, ha dichiarato Patrick Chen, responsabile della ricerca per CLSA a Taiwan.

Il ruolo dominante di Taiwan nella produzione di semiconduttori

La lungimirante visione dei leader scientifici e politici di Taiwan alla fine degli anni ’80 ha fatto sì che la società privata TSMC sia diventata il produttore a contratto di oltre la metà dei semiconduttori mondiali e del 92% dei chip più avanzati.

Questi ultimi sono per lo più progettati da una mezza dozzina di aziende americane leader nel settore dei semiconduttori, tra cui Apple, Google, Intel, AMD, Qualcomm e Nvidia.

Nessun’altra azienda di semiconduttori al mondo può eguagliare l’esperienza di TSMC nella produzione, l’efficienza e la gestione perspicace.

TSMC è una società registrata a Taiwan, i suoi dieci maggiori investitori istituzionali e i dieci maggiori investitori di fondi comuni di investimento sono tutti americani.

L’interruzione delle catene di fornitura commerciale tra gli Stati Uniti e l’Asia nord-orientale a causa della pandemia globale di COVID-19 ha sottolineato l’importanza strategica economica e tecnologica di Taiwan per gli Stati Uniti. 

La carenza di chip non riguardava prevalentemente i semiconduttori avanzati che TSMC produce per le aziende statunitensi. Piuttosto, la chiusura globale di linee di assemblaggio di veicoli, elettrodomestici, elettronica di consumo e altro è stata causata dall’estrema carenza degli onnipresenti chip “all’avanguardia”.

Questi chip sono prodotti da TSMC, dalla cinese Semiconductor Manufacturing International Corporation (SMIC), dalla sudcoreana Samsung e da Intel, l’unica azienda statunitense che produce ancora un numero significativo di chip a livello nazionale.

Relazioni tra Stati Uniti, Cina e Taiwan nell’era dei superconduttori

Il viaggio di Pelosi a Taiwan è avvenuto nonostante gli avvertimenti di Pechino, che considera l’Isola, democraticamente autogovernata, parte del suo territorio, senza il diritto di condurre relazioni estere in modo indipendente.

Gli Stati Uniti riconoscono Pechino come unico governo legale della Cina, pur mantenendo relazioni non ufficiali con Taiwan.

Oltre ad alcuni divieti commerciali, Pechino ha intensificato le esercitazioni militari intorno all’isola, sollevando preoccupazioni sul rischio di accesso globale ai chip critici.

Gli analisti hanno sottolineato che i chip prodotti a Taiwan, in particolare quelli di TSMC, sono troppo importanti per il mondo e per la Cina, per poter subire un’interruzione di rilievo sul fronte dei chip.

“Se si considerano i driver secolari della domanda, l’infrastruttura cloud, i veicoli elettrici, la prossima generazione di impianti industriali, tutti richiedono chip prodotti da TSMC”, ha dichiarato Hosseini.

Conclusioni

Alla fine, il confronto sulle esportazioni di alta tecnologia che coinvolge le due maggiori economie e strutture militari del mondo è destinato a scoppiare, ma in quale direzione?

Gli analisti di tutto il mondo hanno discusso su quanto la Cina sia protetta dalla dipendenza da Taiwan.

Alcuni sostengono che i calcoli sulle catene di approvvigionamento sono insignificanti in una decisione di guerra, che potrebbe portare incalcolabili devastazioni e rimodellare la geopolitica.

Un’invasione di Taiwan significherebbe una forma di distruzione reciprocamente assicurata, non necessariamente del mondo, ma dei molti gadget moderni che usiamo ogni giorno.

Dal canto suo, la presidente di Taiwan, Tsai Ing-wen, ha detto che vede nella prodezza tecnologica dell’isola un mezzo per sostenere la sua democrazia.

Definendo la sicurezza economica un “pilastro” della sicurezza nazionale, ha dichiarato che Taiwan è disposta a lavorare con i partner per costruire catene di approvvigionamento sostenibili per quelli che ha definito “chip della democrazia”.

Nonostante le sue attenzioni per le delegazioni americane, la signora Tsai e l’industria dei semiconduttori che cerca di proteggere si trovano di fronte a un precario gioco di equilibri: molte aziende taiwanesi – tra cui TSMC – dipendono dalla Cina per il loro sostentamento, anche se sostengono la signora Tsai nell’opporsi al comportamento rissoso di Pechino.

Sebbene molti esponenti dell‘industria dei semiconduttori guardino agli Stati Uniti per avere un sostegno in caso di conflitto con la Cina, si oppongono all’impraticabilità di costruire nuovi stabilimenti in terra americana, che sono più costosi e mancano di supporto. Chang, il fondatore di TSMC, ha ripetutamente e pubblicamente fatto notare questo punto.

TSMC, che ha rifiutato di commentare il suo ruolo nella geopolitica, cerca di destreggiarsi nello stretto spazio tra gli interessi americani e quelli cinesi.

In compenso punta a salvaguardarsi.

Infatti, sta costruendo nuovi impianti di produzione in Giappone e in Arizona, anche se ha ampliato la capacità della sua fabbrica nella città cinese orientale di Nanjing. Ma, cosa fondamentale, la maggior parte della sua produzione più avanzata avviene a Taiwan, dove TSMC continua a costruire i suoi impianti di produzione all’avanguardia, chiamati fabs.

Infine, sono pochi a negare la centralità di Taiwan nella catena di approvvigionamento definendola in un concetto generalmente indicato come “scudo di silicio”.

Questo conferisce una dose di sicurezza, ha dichiarato Jason Hsu, ex legislatore di Taiwan e attuale collega della Harvard Kennedy School che si occupa di tecnologia.

“TSMC è nell’occhio del ciclone”, ha detto. “A volte quello che sembra essere il posto più pericoloso può essere il più sicuro”.

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